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Lauréat du Grand Prix 2017, Fondation pour la Recherche Médicale (FRM)

17 octobre 2017

Le Grand Prix 2017 de la FRM est attribué à Pierre Léopold pour ses travaux sur plusieurs principes fondamentaux du contrôle de la croissance. Il cherche à comprendre les mécanismes qui déterminent le rythme de la croissance et son arrêt à l’âge adulte fixant les proportions entre les organes et la taille finale de l’individu.

Normalien, docteur ès Sciences spécialisé en génétique moléculaire, Pierre Léopold dirige l’équipe « Génétique et Physiologie de la Croissance », au sein de l’institut de Biologie Valrose à Nice. Cela fait 27 ans qu’il se passionne pour le développement et la croissance des organismes. Un intérêt qui remonte à l’époque de son postdoctorat à l’université de Californie à San Francisco.
Le jeune chercheur y décrypte les mécanismes de régulation des divisions cellulaires lors du développement embryonnaire. Il utilise pour cela la drosophile, une petite mouche modèle utilisée depuis plus d’un siècle par les chercheurs, pour élucider les principes fondamentaux du fonctionnement des êtres vivants. Il s’illustre rapidement en trouvant de nouvelles molécules, présentes dans le processus de division cellulaire. La drosophile sera désormais son modèle d’étude pour la recherche à venir.

De retour en France en 1993, il créée son équipe grâce à un financement obtenu auprès du CNRS (ATIP) et en 1998, Jacques Pouysségur lui propose de rejoindre l’institut de Biologie Valrose de Nice, pour y développer sa thématique. L’arrivée sur place de deux adeptes du modèle drosophile, Pascal Thérond et Stéphane Noselli, avec lesquels il tisse de fortes collaborations, sera déterminante pour l’essor de ses projets. Le travail de l’équipe révèle plusieurs principes fondamentaux du contrôle de la croissance. Tout d’abord, l’existence de tissus-sentinelles qui intègrent les signaux de l’environnement, notamment la nutrition, pour contrôler la croissance de l’organisme entier.
Au cours des années suivantes, les scientifiques découvrent que le couplage entre nutrition et croissance s’effectue par l’émission d’une famille de molécules appelées "fat-derived factors" qui agissent sur les cellules produisant les insulines. La description de ces mécanismes fondamentaux ouvre des pistes majeures pour l’étude de maladies humaines comme le diabète ou le cancer, qui font intervenir les mêmes types de molécules.

En parallèle, l’équipe de Pierre Léopold cherche à comprendre les mécanismes qui déterminent le rythme de la croissance et son arrêt avant l’âge adulte, fixant les proportions entre les organes et la taille finale de l’individu. Les chercheurs travaillent sur la fonction de circuits hormonaux complexes, comparables à ceux mis en place chez l’homme à la puberté.
L’équipe collabore aujourd’hui avec des chercheurs de l’institute of Molecular Pathology (IMP) à Vienne pour transposer ces mécanismes de la drosophile aux modèles vertébrés. Ces nouvelles recherches utilisent l’axolotl, un petit amphibien qui passionne les biologistes pour sa capacité étonnante à régénérer des organes après amputation. Ces travaux, gageons-le, mèneront à nouveau Pierre Léopold dans des directions inédites avec, un jour peut-être, de nouvelles pistes en médecine régénérative.


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